Het ontwerp dateert nog uit de Tweede Wereldoorlog, maar was niet op tijd klaar voor inzet  Hij heeft wel uitstekende diensten bewezen tijdens de oorlog in Korea.

Na de oorlog werd het type de standaard middelzware tank van het Britse leger, oorspronkelijk uitgerust met een 17 pounder kanon. Dat al snel werd vervangen door een 20 pounder.
Toen men besefte dat de USSR ook zwaarder gepantserde tanks bouwde werd de Centurion aangevuld met en zware tank, de Conquerror.
Verbeteringsprogramma's waren een reactie op het verschijnen van de Sovjet T 54, zwaardere pantsering en in 1959 werden de eerwste tanks met het 105 mm kanon gebouwd.