In april 1964 verdrong Ian Smith, vanwege politieke machtsstrijd, de zittende Winston Field als leider van de Rhodesian Front-partij en premier van Zuid-Rhodesië en werd de eerste leider van de Britse kolonie in Rhodesië - die hij al snel doopte als alleen Rhodesië. Hij verwerpt het Britse beleid van geen onafhankelijkheid vóór het meerderheidsregime en Smiths blanke regering gaf in november 1965 een eenzijdige onafhankelijkheidsverklaring uit om te voorkomen dat hij de macht met de zwarte bevolking verdeelde. De verklaring werd door het Verenigd Koninkrijk aangemerkt als een "daad van rebellie", terwijl de regering van Smith door de Verenigde Naties als een "illegaal racistisch minderheidsregime" werd bestempeld.