Een Zuid-Vietnamese patrouille die de betwiste Paracel-eilanden inspecteerde ontdekte dat de Chinezen Drummond Island hadden bezet, en beide kanten ertoe aangespoord om troepen naar de eilanden te sturen. Op 19 januari werden Zuid-Vietnamese soldaten die op Duncan Island landden, afgestoten door Chinese troepen, met tegengestelde steun oorlogsschepen die later die ochtend een zeeslag vochten. De volgende dag bombardeerden de Chinezen de eilanden en landden meer troepen, waardoor het resterende Zuid-Vietnamese garnizoen gedwongen werd zich over te geven.